domingo, 13 de marzo de 2011

Curiosidades Geológicas: Placas, terremotos y supervolcanes

Hoy, el mundo se encuentra conmosionado por el terremoto y tsunami ocurrido el viernes pasado en Japón. Pero.. ¿Porque ocurren estos desastres naturales? ¿Estamos experimentando el principio del apocalipsis predicho por Nostradamus o es que hay alguna ciencia atrás de todo esto?


Los terremotos, tsunamis, volcanes, supervolcanes y cordilleras son todos consecuencias del movimiento de las placas tectonicas de la superficie terrestre. Una placa tectónica es un fragmento de litosfera (la porción superior más fría y rígida de la Tierra) que se mueve como un bloque rígido sin presentar deformación interna sobre la astenosfera de la Tierra. La litosfera terrestre está dividida en placas grandes y en placas menores o microplacas.

Terremotos o Sismos

Las placas tectónicas se están acomodando en un proceso que lleva millones de años y han ido dando la forma que hoy conocemos a la superficie de nuestro planeta, originando los continentes y los relieves geográficos en un proceso que está lejos de completarse. Habitualmente estos movimientos son lentos e imperceptibles, pero en algunos casos estas placas chocan entre sí como gigantescos témpanos de tierra sobre un océano de magma presente en las profundidades de la Tierra, impidiendo su desplazamiento. Entonces una placa comienza a desplazarse sobre o bajo la otra originando lentos cambios en la topografía. Pero si el desplazamiento es dificultado comienza a acumularse una energía de tensión que en algún momento se liberará y una de las placas se moverá bruscamente contra la otra rompiéndola y liberándose entonces una cantidad variable de energía que origina el Terremoto.
Las zonas en que las placas ejercen esta fuerza entre ellas se denominan fallas y son, desde luego,los puntos en que con más probabilidad se originen fenómenos sísmicos. Sólo el 10% de los terremotos ocurren alejados de los límites de estas placas.
La actividad subterránea originada por un volcán en proceso de erupción puede originar un fenómeno similar.
En general se asocia el término terremoto con los movimientos sísmicos de dimensión considerable, aunque rigurosamente su etimología significa "movimiento de la Tierra".
HIPOCENTRO (O FOCO)
Es el punto en la profundidad de la Tierra desde donde se libera la energía en un terremoto. Cuando ocurre en la corteza de ella (hasta 70 km de profundidad) se denomina superficial. Si ocurre entre los 70 y los 300 km se denomina intermedio y si es de mayor profundidad: profundo (recordemos que el centro de la Tierra se ubica a unos 6.370 km de profundidad).
EPICENTRO
Es el punto de la superficie de la Tierra directamente sobre el hipocentro, desde luego donde la intensidad del terremoto es mayor.


Magnitud de Escala Richter
Representa la energía sísmica liberada en cada terremoto y se basa en el registro sismográfico. Es una escala que crece en forma potencial o semilogarítmica, de manera que cada punto de aumento puede  significar un aumento de energía diez o más veces mayor. Una magnitud 4 no es el doble de 2, sino que 100 veces mayor.

Magnitud en escala Richter                 
Efectos del terremoto
Menos de 3.5  Generalmente no se siente, pero es registrado
3.5 - 5.4           A menudo se siente, pero sólo causa daños menores.
5.5 - 6.0           Ocasiona daños ligeros a edificios.
6.1 - 6.9           Puede ocasionar daños severos en áreas muy pobladas.
7.0 - 7.9           Terremoto mayor. Causa graves daños.
8  o mayor       Gran terremoto. Destrucción total a comunidades   cercana



Tsunamis o marremotos

Un tsunami o maremoto; es un evento complejo que involucra un grupo de olas de gran energía y de tamaño variable que se producen cuando algún fenómeno extraordinario desplaza verticalmente una gran masa de agua. Este tipo de olas remueven una cantidad de agua muy superior a las olas superficiales producidas por el viento. Se calcula que el 90 por ciento de estos fenómenos son provocados por terremotos, en cuyo caso reciben el nombre más correcto y preciso de «maremotos tectónicos». La energía de un tsunami depende de su altura (amplitud de la onda) y de su velocidad. Es frecuente que un tsunami que viaja grandes distancias, disminuya la altura de sus olas, pero mantenga su velocidad, siendo una masa de agua de poca altura que arrasa con todo a su paso hacia el interior.
La mayoría de los maremotos son originados por terremotos de gran magnitud bajo la superficie acuática. Para que se origine un maremoto el fondo marino debe ser movido abruptamente en sentido vertical, de modo que una gran masa de agua del océano es impulsada fuera de su equilibrio normal. Cuando esta masa de agua trata de recuperar su equilibrio genera olas. El tamaño del tsunami estará determinado por la magnitud de la deformación vertical del fondo marino entre otros parámetros como la profundidad del lecho marino. No todos los terremotos bajo la superficie acuática generan maremotos, sino sólo aquellos de magnitud considerable con hipocentro en el punto de profundidad adecuado.
Existen otros mecanismos generadores de maremotos menos corrientes que también pueden producirse por erupciones volcánicas, deslizamientos de tierra, meteoritos o explosiones submarinas. Estos fenómenos pueden producir olas enormes, mucho más altas que las de los maremotos corrientes. Se trata de los llamados megamaremotos, término que, si bien no es científico, puede usarse de forma poco rigurosa para referirse a los maremotos generados por causas no tectónicas. De todas estas causas alternativas, la más común es la de los deslizamientos de tierra producidos por erupciones volcánicas explosivas, que pueden hundir islas o montañas enteras en el mar en cuestión de segundos.

VÍDEOS :  TERREMOTO Y TSUNAMI JAPON 2011
                  TSUNAMI

Volcanes y Supervolcanes

Un volcán es un conducto que pone en comunicacióngeneralmente en episodios de actividad violenta denominados erupciones, las cuales pueden variar en intensidad, duración y frecuencia; siendo desde conductos de corrientes de lava hasta explosiones extremadamente destructivas.
Generalmente adquieren una característica forma cónica que es formada por la presión del magma subterráneo así como de la acumulación de material de erupciones anteriores. Encima del volcán podemos encontrar su cráter.
Por lo general, los volcanes se forman en los límites de placas tectónicas, aunque hay excepciones llamadas puntos calientes o hot spots ubicados en el interior de placas tectónicas, como es el caso de las islas Hawái. También existen volcanes submarinos que pueden expulsar el material suficiente para formar islas volcánicas.
Los volcanes están compuestos por una columna de magma, que asciende a la superficie desde lo más profundo de la Tierra y que se endurece por capas en ambos lados. Esto forma el cono o cráter que estamos acostumbrados a observar en algunas montañas y que asociamos a un volcán.
Los supervolcanes, por el contrario, comienzan a formarse cuando el magma asciende desde el manto y crea un depósito en ebullición en la corteza de la Tierra. Esta cámara aumenta de tamaño hasta alcanzar unas dimensiones enormes, creando una presión colosal hasta que, finalmente, entra en erupción. Este tipo de explosión lanza ceniza, polvo y dióxido de sulfuro a la atmósfera reflejando los rayos del sol y creando una ola de frío (invierno volcánico) que dura años.
         Se conocen al menos 1.500 volcanes activos en la tierra y se calcula que habrá unos 10.000 en el suelo oceánico. Sin embargo, la cifra podría ser incluso mayor. En cuanto a los supervolcanes, no existe una cifra oficial al respecto. Para clasificar a un volcán como un supervolcán se ha tomado como referencia una erupción de magnitud 8 en el Índice de Explosión Volcánica, (VEI-8). Una erupción de esta magnitud emite más de 1.000 kilómetros cúbicos de magma. La más reciente tuvo lugar hace 74.000 años en la Caldera de Toba en Sumatra, Indonesia. Las erupciones de este tipo ubican grandes calderas en el planeta:
  • Aira Caldera en Japón
  • Aso en Japón
  • Campi Flegrei en Italia
  • Kikai Caldera en Japón
  • Long Valley Caldera en California (Estados Unidos)
  • Lake Taupo en Nueva Zelanda
  • Lake Toba, en Sumatra (Indonesia)
  • Valle Grande en Nuevo México (Estados Unidos)
  • Yellowstone Caldera en Wyoming (Estados Unidos)
  • La Garita Caldera en Colorado (Estados Unidos)

Vídeos: Volcanes

Dicen que el volcán Yellowstone, podría estallar en cualquier momento y podría causar uno de los mayores desastres naturales que pondría en peligro la raza humana como ocurrió hace miles de años con otros supervolcanes. Esperemos que se equivoquen :).

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