domingo, 22 de enero de 2012

Locuras de la evolución 5: Cetáceos.


Los cetáceos son mamíferos placentarios que se adaptaron a una vida acuática. Sus ancestros son mamíferos terrestres por lo que todos tienen la característica de tener sangre caliente y respiración pulmonar. Los cetáceos son los únicos mamíferos acuáticos que no salen a tierra. Si lo hacen es sólo por segundos y si no pueden volver rápidamente al agua, mueren.


Existen dos tipos de cetáceos:

Los cetáceos dentados (Odontoceti), incluyendo belugas, cachalotes, delfines y marsopas que usualmente tienen muchos dientes que usan para cazar peces, calamares, y otros animales marinos. No mastican su alimento, sino que lo tragan prácticamente entero. En los casos puntuales en que atrapan grandes presas, como la orca (Orcinus orca) cuando caza a una foca, la trocean previamente en pedazos que puedan engullir.


Los cetáceos con barbas (Mysticeti), las ballenas, no tienen dientes. En su lugar tienen barbas o ballenas (placas de queratina, la misma sustancia que forma las uñas y el pelo en los humanos), que cuelgan de la mandíbula superior. Estas placas actúan como un filtro gigante, reteniendo pequeños animales (peces y especialmente krill), al expulsar grandes cantidades de agua de mar previamente aspirada. Es erróneo creer que los misticetos se alimentan sólo de plancton; las grandes ballenas tienden a alimentarse con pequeños peces, denominados genéricamente micronecton.

Los cetáceos evolucionaron a partir de mamíferos terrestres de hábitos anfibios que vivían en aguas subtropicales poco profundas, probablemente durante el Eoceno, entre 55 y 34 millones de años atrás. Las pruebas más recientes confirman una vieja hipótesis según la cual los cetáceos evolucionaron a partir de miembros del orden artiodáctilos, el mismo que incluye a vacas, antílopes, ciervos, cerdos e hipopótamos.

Muchas de las especies fósiles más antiguas de cetáceos se clasifican en un suborden específico: los arqueocetos, el Pakicetus es uno de ellos. El Pakicetus media menos de dos metros de largo, tenia capacidad limitada de audición bajo el agua y poseía la pelvis y extremidades posteriores, pero nadaba con su fuerte cola moviéndola hacia arriba y hacia abajo como los cetáceos de hoy en día. 

Hace unos 50 a 35 millones de años, lo arqueocetos se diversificaron y extendieron desde los trópicos a las aguas templadas. La forma del cráneo se hizo mas compleja para facilitar la alimentación y audición subacuática y los miembros posteriores se redujeron a simples vestigios.

Hace unos 30 a 35 millones de años aparecieron los antepasados de los misticeos y odontocetos.  Los primeros misticeos filtraban su alimento utilizando dientes tipo tamiz. Cuando aparecieron los comportamientos modernos como filtrar el alimento y localizar a las presas por eco, los cetaceos se diversificaron de forma muy marcada  y se extendieron de los trópicos a los polos, desde las costas a los océanos, incluso invadiendo agua dulce. Hace unos 12 a 15 millones de años aparecieron los primeros delfines y marsopas verdaderos. El último cambio que tuvieron los cetáceos fue en la última era del hielo, los sobrevivientes al drástico cambio climático se convirtieron en los cetáceos que tenemos hoy en día.



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